Año tras año, las Gemínidas son actualmente la lluvia de meteoros más confiables. Desafortunadamente, están activas en diciembre, cuando las temperaturas suelen ser frías y el cielo está nublado en el hemisferio norte. Si esta lluvia llegara a su punto máximo en agosto, sería mucho más popular, pero el radiante estaría mucho más cerca del sol y los meteoros sólo serían visibles en las pocas horas previas al amanecer.

Estos meteoros son visibles en todo el hemisferio norte y en el hemisferio sur hasta donde permanece la luz durante todo el día. El mejor punto de vista se encuentra a lo largo del 30 º paralelo de latitud norte, donde el radiante pasa por encima, por lo general 01:00-2:00. No hay mucho cambio en las tasas a medida que avanza hacia el norte hasta llegar a las regiones polares. En el hemisferio sur, las tasas caen precipitadamente a medida que se ubica más al sur debido a la menor elevación del radiante en el cielo del norte.

En diciembre, el radiante de las Gemínidas se encuentra casi enfrente del sol. Por lo tanto, los meteoros son visibles durante toda la noche desde el hemisferio norte. En el hemisferio sur, el radiante se eleva mucho más tarde y está sólo por encima del horizonte durante un tiempo limitado (dependiendo de su latitud exacta) antes de la salida del sol.

Los Géminidas vistas durante las primeras horas de la noche son largos y se mueven lentamente. La razón de esto es que la Tierra apenas está comenzando a mirar hacia los meteoros entrantes. Sólo pueden rozar las partes superiores de la atmósfera, por lo que duran más en el aire y tienden a crear largos caminos en el cielo. A medida que avanza la noche, la Tierra gira más directamente hacia Géminis y los meteoros golpean la atmósfera de manera más directa, creando meteoros más cortos y rápidos, al menos para nuestros ojos. De hecho, los meteoros golpean la Tierra con la misma velocidad sin importar la hora que sea. Es nuestra perspectiva desde el suelo lo que hace que parezca que cambian las velocidades y las longitudes.

Composite of Geminid Meteors – 14 de diciembre de 2015 © Antoni Cladera / Photopills.com
Nikon D4s, 14 mm, f2.8, 30s, 5000 ISO

Las Gemínidas son producidas por el cometa / asteroide conocido como 3200 Phaethon. Este objeto se clasifica como un asteroide tipo Apolo, pero a menudo actúa como un cometa al expulsar el polvo cuando se acerca al sol. La Tierra está cerca de la órbita de 3200 Faetón durante las primeras tres semanas de diciembre. Se punto más cercano al núcleo de la órbita es el 14 de diciembre de cada año. Esta es la fecha en que se encuentran y se ven la mayoría de los meteoros. Cuando la Tierra está cerca del borde de los restos orbitales del asteroide, se observa poca actividad. A diferencia de la mayoría de las lluvias de meteoros, la curva de actividad es asimétrica. La subida de la actividad máxima es más lenta que la caída. La actividad de las Gemínidas es impresionante durante varias noches antes de máximo, pero disminuye rápidamente después del 14 de diciembre.

Para ver mejor las Geminidas, debe verlas tan cerca del 14 de diciembre como sea posible. En 2018, la luna creciente estará presente en el cielo de la tarde. Los meteoros de las Gemínidas se pueden ver con la luna en el cielo, pero se recomienda estar de espaldas a la luna brillante para que sus ojos puedan adaptarse a la oscuridad. Como todas las lluvias de meteoros, hay muchos más meteoros débiles que brillantes. Los ojos que acababan de mirar fijamente a la luna o que simplemente salieron del interior de una casa o del coche, no podrán ver estos meteoros más débiles. Dale a tus ojos tiempo para adaptarse a la oscuridad. También es recomendable observar durante el mayor tiempo posible a medida que la actividad de los meteoros aumenta y disminuye durante la noche. Habrá períodos en los que se ve poca actividad y luego otros períodos en los que los meteoros están cayendo constantemente.

Imágenes de radar del asteroide cercano a la Tierra 3200 Faetón generadas por astrónomos en el Observatorio de Arecibo el 17 de diciembre de 2017. El encuentro de 2017 fue el más cercano al asteroide en llegar a la Tierra hasta 2093.

Para poder ver durante un buen rato esta corriente de meteoros, debe estar cómodo, por lo que se recomienda un sillón. Recuéstese y mire en un ángulo de 45 grados (hasta la mitad) para ver la mayor actividad. En el hemisferio norte, asegúrese de tener una manta o dos, ya que las noches de diciembre pueden ser muy frías. Puedes enfrentarte en cualquier dirección, ya que los meteoros se pueden ver en cualquier parte del cielo. No importa en qué parte del cielo aparezcan, todos se remontarán al radiante cerca de la estrella brillante conocida como Castor (alfa Geminorum). Como se dijo antes, si la luna está sobre el horizonte, manténgala fuera de su campo de visión. No tienes que saber dónde se encuentra Castor, pero pronto observarás como un meteoro sale disparado desde esa dirección. Otro elemento que descubrirás es que no todos los meteoros serán Gemínidas. Verás que algunos meteoros, más rápidos y más lentos que las Gemínidas, viajan hacia Géminis y en muchas otras direcciones. La mayoría de estos serán meteoros aleatorios que no pertenecen a ninguna lluvia reconocible. Algunos de los otros pertenecen a duchas menores que producen solo unos pocos meteoros por hora.

Es interesante y científicamente útil categorizar estos meteoros y totalizar las tarifas por hora que presenciamos de cada fuente. Puede compartir sus resultados completando un formulario de informe de meteoros en el sitio web de la Organización Internacional de Meteoros (OMI) que se encuentra aquí: VMDB

Por último, puede intentar fotografiar la actividad de los meteoros. Las Gemínidas son sujetos perfectos ya que los meteoros más brillantes a menudo son coloridos y su velocidad más lenta permite grabar más luz. Simplemente necesita una cámara que pueda tomar exposiciones de tiempo en el rango de 1 a 10 minutos. Cuanto más oscuro es el cielo, más larga puede ser la exposición sin que se vele. Las estrellas serán puntos de referencia en exposiciones cortas, pero se desplazarán a través del marco en trayectorias paralelas en exposiciones que excedan un minuto. Los meteoros aparecerán como rayas rectas a través de tu marco, a menudo cruzando senderos de estrellas.

(Fuente IMO.net) (Traducido para AstroGEDA)